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Comment le cognac est devenu la plus grande eau-de-vie française, exportée à plus de 90 % chaque année ?

Avant le XVème siècle, le cognac était un vin tranquille qui souffrait d’une mauvaise conservation lors des transports, notamment rendus difficiles par la Guerre de Cent Ans.  On décide alors de le distiller, et de le mélanger au reste du vin - opération qui a favorisé l’essor commercial de ce « vin brûlé » et occasionné un franc succès auprès des commerçants Hollandais (qui le baptiseront brandwijn), puis auprès des Anglais (brandy). Ce vin distillé une fois deviendra officiellement Cognac en 1824, après la découverte des avantages d’une double distillation et du vieillissement qui s’opérait alors à l’insu des hommes, dans les fûts stockés pendant de longues périodes. Un destin qui en fait aujourd’hui la plus grande eau de vie française, exportée à plus de 90% chaque année.

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Les Crus du Cognac

 

En 1860, le Cognac voit ses terroirs rationnalisés en 6 crus différents par Henri Coquand selon les appellations suivantes :

  • Grande Champagne : sols majoritairement calcaires sur des couches profondes autour de Cognac et Jarnac. Ce sont les eaux-de-vie de Cognac les plus fines, tant par leurs arômes que par leur texture.
  • Petite Champagne : toujours sur un terroir calcaire aux couches plus fines qui s’étend en Charente et Charente-Maritime.
  • Fine Champagne : c’est un assemblage de Grande Champagne (au moins 50%) et de Petite Champagne.
  • Borderies : rond, bouqueté, aux notes de violette, c’est le plus petit cru de Cognac
  • Fins bois : c’est le plus grand cru cognaçais en superficie. Il se caractérise par un sol argilo-calcaire et sableux.
  • Bon Bois : cru où apparaît un « goût de terroir », c'est-à-dire des arômes parfois expressifs. Principalement sur des sols sableux, les Bons Bois donnent des eaux-de-vie rondes, souples et fruitées.
  • Bois ordinaires : la maturation de ce cru est plus rapide et il regroupe souvent des Cognacs élevés au bord du littoral Atlantique pour leur typicité saline (sur l’Ile d’Oléron par exemple).

On trouve également un vin de liqueur dans la région de Cognac, issu d’un assemblage de cognac et de moût de raisin rouge et blancs issus du vignoble cognaçais, voire plus rarement bordelais : le Pineau des Charentes.

 

 

Les cépages du Cognac

 

L’ugni blanc est le raisin du Cognac par excellence. Son acidité permet de ne pas sulfiter, car le goût de soufre se retrouverait exacerbé par la distillation. Elle prend ainsi le rôle de conservateur naturel. Le colombard, la folle-blanche et le folignan (croisement de la folle-blanche et de l’ugni-blanc) peuvent également être distillés.

 

 

Les acteurs du Cognac

 

Les Anglais sont les premiers à commercialiser le Cognac, en France comme à l’étranger. Martell et Hennessy sont les premiers à avoir investi dans le négoce de ce spiritueux, ce qui en fait un produit binational par excellence. Les maisons de Cognac prennent aujourd’hui une grande part de marché et les petits producteurs se raréfient.

 

 

Que signifient les sigles sur les étiquettes?

 

  • VS ou *** (Very Special) : 2 ans minimum de vieillissement en fût
  • VSOP (Very Superior Old Pale) : 4 ans minimum de vieillissement en fût
  • Napoléon, XO (Extra Old), Hors d’Âge, Vieille Réserve : 6 ans minimum de vieillissement en fût. Les maisons de Cognac peuvent néanmoins décider de le faire vieillir davantage sans le mentionner.

A noter : Contrairement aux armagnacs, les cognacs millésimés sont extrêmement rares. Assez traditionnel par son élaboration, le cognac a toujours été vieilli en fût de chêne. Mais il connaît aujourd’hui un renouveau à travers des affinages plus variés.

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